你可能没想到 连遥远的非洲大陆也出现了创业潮

你可能没想到 连遥远的非洲大陆也出现了创业潮

Re/code中文站 4月12日报道

许多美国人都认为,非洲大陆是一个各地差异不大的整体。然而,非洲是一个多元化的大陆,有着50多个国家,仅仅大陆的一部分,例如从肯尼亚到尼日利亚,就要比横跨美国的距离更远。不同国家之间,以及每个国家内部,有着不一样的语言、传承、文化和历史。

然而,新生事物正在将整个大陆联系在一起:移动和智能设备的普及正在推动新一代专注于当地,乃至全球的创业公司的发展。这样的趋势正在各地上演。

近期,我正从好友、1776联合创始人埃文·伯菲尔德(Evan Burfield)那里获得第一手信息。1776是一家来自美国华盛顿特区的全球孵化器,近期刚刚举办了第三届年度“挑战杯”比赛,以发现来自各个大陆50座城市最优秀的创业公司。我们刚刚从内罗毕的地区决赛归来。从摩洛哥到南非,许多创业者都展示了如何利用技术去解决问题,在本地、全国范围,乃至地区范围创造机会。

伯菲尔德有着全球化的背景,因此我问他:为什么是非洲,为什么是现在?

他表示:“首先,从资金、粮食到能源,迅速扩大的非洲中产阶级所面临的挑战非常明显。在撒哈拉以南非洲,仍有数亿人无法连接电网。尽管农业产量很大,但许多城市居民面临着食品通胀的重担。”

例如,内罗毕的普通居民或许要将50%甚至更多收入用于填饱肚子。尽管有些人认为,这将带来严峻的挑战,但创业者却认为这是巨大的市场,利用适当的解决方案可以释放出机会。

去年竞赛的全球胜出者来自内罗毕,这提供了一个良好的范例。非洲零售业的96%通过非正规交易完成,去年超过9600亿美元的交易来自市集的非正规摊位和商店。仅仅在内罗毕就有超过4.2万家街头摊贩,销售水果、蔬菜和其他基本生活用品。每天,这些摊贩需要在凌晨4点起床,步行2小时去找城市外的中间商进货。除了不方便之外,这也带来了安全风险,尤其是在携带现金的情况下。此外,这些摊贩很难根据每天的市场需求去调整进货量,也无法基于以往的信誉获得信贷服务,扩大业务。

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Twiga Foods正关注3个阶段的问题。首先,我们能否开发基于应用的端到端对话式供需业务,向小商店和摊贩提供销量大的商品,并以他们能够负担的方式为他们送货?这将会更安全、更快捷,帮助摊贩在一天中多次调整采购量。

其次,我们能否开发订制的智能手机应用,甚至将新面市的25美元智能手机免费或以极低的价格提供给摊贩,帮助他们通过移动端方便地采购及付款?最后,凭借来自肯尼亚全国甚至更大范围的动态数据和市场情报,Twiga能否向摊贩提供小额信贷服务,帮助他们生意的发展?超过1000家摊贩已经注册了他们的平台。

伯菲尔德表示:“强大的新技术为解决此前棘手的问题带来了全新的可能性。结合新兴技术,移动宽带、智能手机、社交网络能帮助非洲创业者解决基础设施的问题。类似ZeePay的移动金融和数字钱包是典型案例。你还会看到,移动技术在智能微电网和远程医疗等领域带来帮助。”

与全球的情况类似,智能手机的兴起也是非洲崛起的一大基础,而移动设备的普及是其中的关键。在非洲不同国家,移动设备普及率有很大差异,例如肯尼亚为85%,坦桑尼亚为67%,乌干达为52%,埃塞俄比亚为34%。不过,这些数字都在快速增长,接近全球平均水平。根据移动行业贸易协会GSMA的数据,目前非洲的智能手机普及率为40%,但到2020年将与全球持平,即占总人口的2/3。

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即使是功能型手机也成为了人们的“生命线”。这些手机不仅被用于通信,也通过移动金融服务推动了社会发展。在撒哈拉以南非洲,1/5的手机账号被关联至某种形式的移动金融服务,而以交易额来看全球移动支付规模最大的国家是肯尼亚。自7年前推出以来,移动运营商Safaricom的mPesa服务已被超过2/3肯尼亚人每天使用,占该国GDP的42%。

正如一名该地区投资人告诉我的:“在非洲,如果不了解移动市场的参与者和它们的角色,例如Safaricom,以及创业者在他们平台上创新的速度,那么你将注定失败。”

最后,非洲大陆也有着充足的人才储备。这些人才理解本地需求,同时也具备全球化的工程技能,而成本则只有欧美国家的几分之一。伯菲尔德表示:“我所遇到的许多非洲创业者都是他们社会中的精英。他们接受了世界级的教育,但对于继承家族生意并没有太大兴趣。这些非洲的精英正回到祖国,关注如何解决重要的新问题。许多人都很惊讶,我在非洲遇到的许多创业者在全球范围内接受了大学教育,或是通过网络课程和黑客马拉松活动完成了自学。他们是世界级的创业者。”

近期,美国知名风投安德森-霍洛维茨在一期播客节目中谈到了非洲的情况。正如播客中所说,非洲新出现的机会很多。但只有着眼于长期发展,并努力去理解并发展关系,才能在非洲这片被认为困难重重的土地上获得成功。

单个市场很难扩大规模,即使利用在线渠道也是如此,因为这些市场相对较小,而不同市场之间的差异要比相似点更多。移动设备正变得无所不在,但数据服务往往价格昂贵。非洲有一些风投,甚至是种子轮投资者,但创业公司A轮及随后的竞争非常激烈。

一家创业公司对我说:“非政府组织和政府机构很友好,我很高兴可以不必拿出股份就获得投资。但这扭曲了市场价格,同时也带来了一定的牵制。他们的计划可能并不是发展我业务的最佳计划。”

不过,与全球其他地区创业生态系统的发展过程类似,一个更大、更长期的问题也在困扰着非洲。今天,Facebook、Twitter、Snapchat和LinkedIn在所有没被禁用的国家都处于领先地位。有报道称,亚马逊将投入25亿美元进军印度市场。我从未在内罗毕打车,因为Uber安全、可靠,同时价格不高,不需要讨价还价。如果一名创业者希望开发非洲版的加密聊天应用,那么很容易被WhatsApp、Telegram和中国的微信所击败。欧美或中国科技巨头的扩张是否会阻碍非洲创业公司的发展?

Twiga联合创始人格兰特·布鲁克(Grant Brooke)认为,对本地需求的深入了解将成为重要的竞争优势,这包括最后一公里物流、法律规定和文化准则等等。其他平台不容易对此进行复制,这甚至都不在它们的考虑范围内。他表示:“技术优先是正确的,但问题需要脚踏实地的去解决。技术随后才能跟上。”

伯菲尔德则表示:“Twiga的是一个很好的例子。你认为,亚马逊会试图研究如何提供实体的客户服务,满足非洲数万水果摊贩的物流需求?在全球的发展中市场,由于潜在市场的规模、中产阶级的兴起、购买力的增强,其中的公司有可能是巨头们希望收购的。”

需要指出,成为一家全球厂商,面向欧美公司展开销售将有着全新的含义。如果阿里巴巴带来了一定的借鉴意义,那么可以认为,企业有能力在不涉足欧美市场的情况下就打造出基于软件的庞大业务。随着非洲创业公司尝试在这一地区以及其他有着类似特点的新兴市场扩张,下一家巨头为什么不能诞生在非洲?

我们见到的创业公司还没有这样的宏观担忧。他们专注于自己的理念,反复练习,亲自关注每个点,同时相互帮助。

YozaApp是一家来自乌干达、类似Uber的洗衣外包服务。该公司创始人尼可拉斯·卡曼西(Nicholas Kamansi)表示:“解决挑战,这就是所有创业过程所关注的问题。这是我的国家,以及整个非洲未来的中心。”

注:本文作者克里斯托弗·施罗德(Christopher Schrodder)是来自美国的互联网/媒体创业者,以及风险投资者。他的著作《创业公司兴起:创业的革命重造中东》是关于中东地区创新兴起的第一本书。(李玮)

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